Dankzij een injectie van 1 miljoen euro gaat het Nijmeegs bedrijf MindAffect , een spin-off van de Radboud Universiteit, van start met een unieke ‘brain computer interface’ waarmee onder meer ALS-patiënten beter kunnen communiceren. Ook toepassingen in de game-industrie worden niet uitgesloten.

Eén van de initiatiefnemers achter MindAffect is Peter Desain, hoogleraar  Kunstmatige intelligentie aan de Radboud Universiteit, die al twintig jaar onderzoek doet naar zogenoemde brein-computerkoppelingen. Desain: ‘Met deze uitvinding kun je in de hersenactiviteit vaststellen waar mensen naar kijken, om daarmee bijvoorbeeld een computer aan te sturen.’

Als gebruikers noemt hij patiënten die vanwege bijvoorbeeld ALS of een herseninfarct niet meer in staat zijn om te bewegen en te praten. ‘Met deze nieuwe technologie zijn zij weer in staat om te communiceren.’

De nieuwe injectie van één miljoen euro is afkomstig van een groep Nederlandse investeerders, onder wie de Rotterdamse havenondernemer Bernard Muller, zelf ALS-patiënt.

Ivo de la Rive Box, directeur van MindAffect, roemt de inzet van Muller voor deze patiëntengroep. ‘Zijn missie is om ALS uit de wereld te helpen.’ Zó verstrekkend zal de ambitie van zijn bedrijf niet zijn, zegt hij. ‘De ziekte de baas worden ligt in handen van de medische wetenschap. Wat wij doen is om met slimme toepassingen de kwaliteit van leven van deze patiënten te verbeteren.’

Proef onder 100 patiënten
De investering wordt onder meer benut voor een proef onder honderd ALS-patiënten, die thuis op uiteenlopende manieren uittesten welke methodes voor welke toepassingen het meest geschikt zijn. Een voorbeeld: de patiënt krijgt een knipperpatroon voorgezet, bijvoorbeeld een knipperde letter op een toetsenbord of een knipperend LED-lampje ergens in de kamer. Het kijken naar dit patroon kan in de hersenen worden vastgesteld, waardoor de gebruiker een zin kan typen op een toetsenbord of een deur kan openen.

Het omzetten van hersenactiviteit in concrete acties is niet helemaal nieuw, zo wijst de directeur op bijvoorbeeld eye-tracking. ‘Nadeel van dit systeem is dat het lang duurt voordat het operationeel is en dat het niet werkt in een omgeving met veel licht. Bijzonder van onze vinding is de relatieve eenvoud en snelheid. Bij andere vindingen is een operatie nodig om in het hoofd een schakel aan te brengen, dat is bij onze vinding niet nodig.’

Haalbaar en betaalbaar?
De la Rive Box kan nog niet beloven of en wanneer zijn vinding op de markt komt, gezien de onzekerheden over productontwikkeling en certificeringen. Ook de betaalbaarheid is een punt van aandacht voor MindAffect. ‘Het valt nu niet te overzien wat we gaan tegenkomen, maar wij zullen er alles aan doen om met een toepassing te komen die betaalbaar is, eventueel buiten de zorgverzekeraars om als dat traject te lang zou gaan duren.’ MindAffect, gevestigd op Noviotech Campus Nijmegen, overweegt bovendien toepassingen in de wereld van de virtual reality en computergames. ‘Met hersenactiviteit virtuele wezens aansturen biedt mogelijkheden voor spel, ook dat veld ligt voor ons open.’

Bron: Radboud Universiteit